La huella de carbono del reciclaje

Por: Josep M. Vallès

Por qué reciclar

Los residuos se tienen que reciclar. Esta declaración es una verdad aceptada, aunque no practicada enteramente por nuestra sociedad. Las razones para hacerlo son varias: evitar la contaminación, reducir las necesidades de materias primas y reducir el impacto en el cambio climático. En el caso de la materia orgánica esta última razón es probablemente la más importante, aunque no hay que olvidar que algunos minerales que transportan residuos orgánicos (por ejemplo, fósforo) son un recurso que puede ser escaso en el futuro y vale la pena reciclarlo.

El impacto ecológico del compostaje centralizado

En 2017 colaboramos en un estudio en el que determinamos que la planta de biogás y compostaje de residuos orgánicos Granollers tenía una huella de carbono de 0,26 Tn de CO2 por cada Tn de residuo tratado. Debe tenerse en cuenta que esta planta produce biogás, que tiene un efecto compensatorio sobre las emisiones del proceso (compensa el 14% de las emisiones). Las emisiones más importantes generadas por la planta son la gestión de residuos sólidos que van al vertedero y a incineración. Este residuo es provocado por los plásticos y otros impropios que vienen con la materia orgánica y que hacen inviable que terminen el proceso de compostaje. Actualmente, en Granollers, alrededor del 8% del peso de los residuos orgánicos es inadecuado y no permite el reciclaje del 40% de los residuos.

Los residuos enviados a vertedero son los que generan más impacto. Esto se debe principalmente al hecho de que cuando están enterrados en el vertedero, generan metano (CH4 ), un gas que tiene un efecto 30 veces más que el CO2 en el calentamiento global y ha aumentado su concentración en la atmósfera en los últimos años. En total, los residuos enviados a incinerar y al vertedero generan el 80% del impacto de la planta. También es importante en este tipo de plantas el impacto en las emisiones directas, especialmente el metano, que representa el 20% de la huella y el consumo de electricidad que es del 8,2%.

Una reflexión inicial bastante obvia es que el principal problema de las plantas de compostaje son los impropios, es decir, somos ciudadanos o empresas que no separamos los residuos orgánicos de forma adecuada.

¿Qué aporta un compostaje comunitario descentralizado?

Compostar directamente el residuo en el hogar o de una manera comunitaria es una propuesta que algunos de nosotros practicamos. Obviamente, la cantidad de residuos que gestionamos es muy pequeña en comparación con las grandes plantas como Granollers, pero tiene interesantes ventajas.

Por un lado, como es evidente, la huella de carbono del transporte de residuos y el gasto energético se reduce y, si hacemos una correcta aireación de la pila (muy importante para evitar la emisión de gases como el metano o los óxidos de nitrógeno), la huella ecológica para cada Kg de residuos gestionados es mucho menor.

Sin embargo, el principal efecto del compostaje casero o comunitario es que las personas que participan aprenden el ciclo del carbono y toman conciencia del problema. Hay un cambio de paradigma: El ciudadano que arroja el residuo en un recipiente marrón y se olvida del problema por qué ya no lo percibe, se convierte en un maestro compostero que gestiona directamente el problema y lo resuelve satisfactoriamente, eso sí, con esfuerzo y motivación.

Precisamente este elemento positivo de participación es el mayor valor del compostaje comunitario y es el valor que más falta en el compostaje centralizado. De ahí la idoneidad de promover este tipo de proyectos.

El proyecto “Revolta”

Se trata de otro paso en el proceso de compostaje descentralizado y comunitario. Una máquina realiza un precompostaje de residuos con las siguientes ventajas:

  • Se higieniza el residuo, lo cual permite gestionar también la carne y elpescado.
  • Se reduce la humedad y, por lo tanto, los residuos pueden almacenarse en cajas y recogerse de una vez al mes y no es necesario, por lo tanto, el transporte diario.
  • El volumen se reduce al 80%, lo que reduce el coste del transporte y la gestión.
  • No es necesario el esfuerzo y la motivación del compostaje casero, la máquina es automática y fácil de manejar.

Esta propuesta nos permite empezar a pensar en sistemas de gestión descentralizados a mayor escala que el compostaje doméstico o comunitario. Varios puntos en los que los usuarios realizan el tratamiento previo podrían suministrar residuos a los agricultores de proximidad que hacen la maduración del compost y la aplicación en el campo. De esta manera se puede pensar en sistemas descentralizados con la participación del agricultor.

Esto es exactamente lo que estamos tratando de impulsar desde Tarpuna y ya hemos comenzado a aplicarlo a algunos comedores escolares y restaurantes.

Huella ambiental del sistema “Revolta”

Si analizamos la huella ambiental, este sistema asistido por una máquina tiene un gran inconveniente que es el gasto de electricidad. Este inconveniente, sin embargo, se resuelve con relativa facilidad si consumimos energía verde a través de una de las diversas empresas y cooperativas de energía verde en el mercado y también si añadimos el kit solar a la máquina, que permite el uso directo de Energía solar y consumo reducido. En este caso, la huella de carbono ya es menor que en el sistema descentralizado.

Hay que tener en cuenta que los residuos recogidos necesitan un sistema de maduración y es muy importante una buena aireación para evitar la emisión de óxidos de nitrógeno que tengan un efecto invernadero muy importante.

Sin embargo, la propuesta Revolta es una propuesta de economía circular y, como tal, vuelve a conectar agentes y elementos y genera impactos indirectos muy interesantes:

  • Reducción del transporte ya que utilizamos lo que se llama «logística inversa», es decir, se aprovecha del mismo transporte del agricultor que regresa vacío después de haber descargado las verduras.
  • Representa una revolución en las cocinas o comedores que, de repente, reciclan el 100% de los residuos orgánicos con el 0% de impropios, por lo tanto, hay una reducción en las emisiones de residuos que antes se utilizaban para volcar. Este efecto indirecto podría representar potencialmente una reducción del 35% de la huella de carbono.
  • El compuesto resultante del proceso es de alta calidad y permite su uso en la agricultura ecológica. Por lo tanto, es posible considerar que existe un efecto de sustitución del abono de origen químico que puede representar hasta el 16% de la reducción de la huella.
  • La aplicación de compost en el suelo, entre otros beneficios, supone un aumento de la materia orgánica, y por lo tanto de la C atrapado en el suelo (lo que llaman efecto sumidero de carbono). Este efecto depende en gran medida del manejo del suelo y de las técnicas de cultivo, pero puede representar una reducción de hasta el 16% de la huella de carbono del sistema.
  • El uso del compost fomenta la producción y el consumo de los agricultores locales. Por un lado puede ser una ayuda directa a su sostenibilidad económica si se valora el trabajo de gestor de residuos y el uso de fertilizantes y, por otro lado, asegura la distribución de su producto y, por lo tanto, promueve la alimentación de proximidad y más sostenible. El impacto que este efecto puede tener depende de varios factores, pero si consideramos reemplazar los alimentos que vienen de lejos, como la patata (en Mercabarna el 55% proviene de Francia), el impacto puede valorarse con una reducción del 6% en la huella del sistema.

En conclusión, si tomamos todos los datos más optimistas, el sistema “Revolta” podria gestionar los residuos con un impacto del -188% de lo que genera el sistema centralizado. Y, si todavía hay razones insuficientes, a un costo para la administración similar a la que actualmente tiene el sistema centralizado. ¿Qué estamos esperando?